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라스베가스의 변신

1997년 6월 미국 각 주의 주지사들과 빌 클린턴 대통령이 참석하는 회의가 라스베가스에서 개최되었다. 그 때 한 기자가 대통령에게 긴급 질문을 했다. 미국 상원에서 카지노의 부작용에 대한 청문회가 열리고 있는데, 많은 사람들이 겜블에 빠져 사회적으로 문제가 심각하다며 대통령의 견해를 말해달라는 내용이였다.

클린턴 대통령은 “겜블에 빠진 사람들은 카지노가 아니라도 어떤 형태든 겜블에 빠졌을 것이다. 그들이 카지노에서 실패한 것은 스스로가 자신을 다스리지 못했기 때문이지 카지노의 탓으로 돌릴 수는 없다. 더욱이 라스베가스 카지노와 호텔들이 미국 경제에 미치는 영향은 무시할 수 없을 만큼 크다. 따라서 그 문제에 대해서는 재고의 여지가 없다.” 라며 자신의 뜻을 밝혔다.

이처럼 대통령까지 인정하는 합법적인 겜블의 도시 라스베가스는 과연 언제부터 겜블의 메카로 자리 잡기 시작한 것일까?

라스베가스가 도시로서 출발한 것이 1905년이며 이때에 처음으로 철과와 역, 그리고 허름한 호텔이 생기기 시작했다. 1931년에 겜블이 합법화되고 33년에는 금주법이 없어진다. 초기의 라스베가스는 법적으로만 겜블이 합볍화 됐을 뿐, 전혀 위용을 갖추지 못했다. 그러다가 1946년 우리에게 잘 알려진 전설적인 마피아 보스 ‘벅시 시걸(Bugsy Siegel)’이 당시로서는 상상하기 어려운 600만 달러라는 거금을 들여 플라밍고 호텔을 세웠다. 플라밍고 호텔은 오픈행사 때부터 유명인사에게 전용기를 보내 초청하는 등 엄청난 투자를 했으나 초기 경영에 실패하며 어려운 길로 들어서게 된다.

현재 세계 최고의 호텔 중 하나로 인정받는 벨라지오를 비롯, 윈, 앵코르, 베네시안, 미라지, 팔라조, 아리아, 트레져 아일랜드, 엠지엠 등 수많은 메머드 호텔이 위용을 뽐내고 있지만 약 60년 전에는 라스베가스의 설계사라는 닉네임을 가직 벅시 시걸에 의해 세워진 플라밍고 호텔이 사막 위의 불야성 라스베가스 시대를 연 최초의 마천루 호텔이다.

초기 불황을 딛고 서서히 자리를 잡아가던 라스베가스에 큰 위기가 닥친 해가 1978년이다. 바로 미국 동부 애틀래틱시티에 카지노 타운이 들어서면서 경쟁관계가 시작됐다. 이 때문에 1980년대 중반에는 시 전체가 파산선고를 해야할 정도로 위기에 몰리기도 했다. 이때 ‘겜블과 환락’이라는 당시까지의 이미지를 탈피하고 가족레져, 비즈니스 이벤트 타운으로의 대개역에 착수한다.

이러한 시도는 멋지게 적중했고 70여 개의 초대형 호텔과 카지노가 들어선 상주인구 120만명의 ‘세계 최대의 레져, 이벤트 타운’으로 이미지 변신에 성공한다. 온라인카지노사이트 겜블러만이 은밀하게 찾는 음지의 도시가 아니라 수많은 전시회, 쇼 비지니스, 스포츠 경기 등을 관람하려는 비즈니스맨과 관광객들이 북적대는 양지의 도시로 자리잡게 된 것이다.

미국 겜블링 협회 보고에 의하면 겜블을 하기 위해 라스베이거스를 방문하는 사람은 전체 방문객의 4%에 지나지 않고, 여러가지 즐거움을 만끽하기 위해 방문하는 순수 관광, 또는 비지니스맨의 방문이 79%를 넘었다. 또한 전세계 관광객들에게 ‘한 번 가본 도시 중, 다시 한 번 더 가보고 싶은 도시’를 묻는 설문조사에서 1위를 차지한 곳이 바로 라스베이거스다. 도시 중 최근의 라스베이거스는 겜블과 환락의 도시가 아닌 세계 최고 수준의 레저와 이벤트가 함께 있는 밝고 화려한 도시가 된 것이다.